Soluciones para un planeta cultivado: Un enfoque global del futuro de la agricultura (II)

Segunda entrada de este magnífico análisis del futuro de la agricultura. En esta entrada los autores proponen las acciones a realizar para asegurar la sostenibilidad de la agricultura.

Una serie de influyentes estudios recientes han sugerido posibles soluciones para la seguridad alimentaria y el medio ambiente. A continuación, tenemos en cuenta las fortalezas y debilidades potenciales de las cuatro estrategias propuestas.

Detener la expansión de la agricultura

La expansión de la agricultura en ecosistemas sensibles tiene efectos de largo alcance sobre la biodiversidad y la emisión de gases de efecto invernadero. La desaceleración de la expansión de la agricultura, particularmente en los bosques tropicales, será un primer paso importante de la agricultura hacia un camino más sostenible. Pero, ¿poner fin a la expansión de la agricultura afectará negativamente al suministro de alimentos?. Nuestro análisis sugiere que los beneficios de la producción de alimentos procedentes de la deforestación tropical son a menudo limitados, especialmente en comparación con los daños ambientales acumulados. En primer lugar, muchas regiones taladas para la agricultura en los trópicos tienen un rendimiento bajo en comparación con sus equivalentes templadas. Las regiones de agricultura tropical que tienen rendimientos altos, especialmente las áreas que cultivan caña de azúcar, palma aceitera y soja, por lo general no contribuyen mucho al total de calorías disponibles para la alimentación de la humanidad, sobre todo cuando los cultivos se utilizan para la alimentación animal o los biocombustibles. Asimismo, estos cultivos no proporcionan ingresos, y no contribuyen así a la reducción de la pobreza y la seguridad alimentaria de algunos sectores de la población.

La producción agrícola que se «pierde» por detener la deforestación podría ser compensado por la reducción de pérdidas de tierras productivas y la mejora de los rendimientos de los cultivos existentes.

Cerrar las deficiencias de rendimiento

El aumento de la producción de alimentos, deteniendo la expansión de la agricultura, implicaría que deberíamos aumentar la producción en nuestras tierras agrícolas existentes. Los mejores lugares para mejorar el rendimiento de los cultivos pueden ser las zonas de bajo rendimiento, donde los rendimientos están por debajo del promedio.
Recientes analisis han encontrado grandes variaciones de rendimiento en todo el mundo, incluso entre las regiones con similares condiciones de crecimiento, lo que sugiere la existencia de «brechas de rendimiento».

Definimos una disparidad en el rendimiento como la diferencia entre los rendimientos observados en un determinado lugar y el rendimiento potencial del cultivo en el mismo lugar con las actuales prácticas y tecnologías agrícolas.

Existen importantes oportunidades para aumentar los rendimientos en muchas partes de África, América Latina y Europa del Este, donde las limitaciones de agua y nutrientes parecen ser más fuertes. Un mejor despliegue de variedades de cultivos existentes con una mejor gestión, debe ser capaz de cerrar muchas brechas de rendimiento, mientras que las continuas mejoras en la genética de los cultivos probablemente incrementará el potencial de rendimiento en el futuro.

Cerrar las brechas de rendimiento podría aumentar sustancialmente los suministros mundiales de alimentos. Nuestro análisis muestra que llevar al 95% de su potencial para los 16 alimentos más importantes y los cultivos forrajeros podría añadir 2300 millones de toneladas.

Para cerrar las brechas de rendimiento sin degradar el medio ambiente se requieren nuevos enfoques, incluyendo la reforma de la agricultura convencional y la adopción de sistemas de agricultura ecológica y agricultura de precisión. Además, el cierre de las brechas de rendimiento deberá superar considerables desafíos económicos y sociales, incluida la distribución de insumos agrícolas y variedades de semillas y la mejora de la infraestructura del mercado.

Aumentar la eficiencia de los recursos agrícolas

El riego es actualmente responsable de la extracción de agua de unos 2.800.000 hm3 al año a partir de las aguas subterráneas, lagos y ríos. Se utiliza el riego en un 24% de las tierras de cultivo y es responsable de proporcionar el 34% de la producción agrícola. De hecho, sin riego, la producción mundial de cereales disminuiría en alrededor del 20%. Sin embargo, los beneficios e impactos de riego no están distribuidos uniformemente. El agua necesaria para la producción agrícola varía considerablemente en todo el mundo. Nos encontramos con que, cuando se riegan, los 16 cultivos básicos utilizan un promedio de 0,3 litros por cada kilocaloría (sin incluir las pérdidas de agua). Sin embargo, estas necesidades de agua son asimétricas: el 80% de los cultivos de regadío requieren menos de 0,4 litros por cada kilocaloría, mientras que el restante 20% requiere 0,7 litros por cada kilocaloría o más. Las buenas prácticas de gestión del suelo pueden incrementar la eficiencia del riego. Por ejemplo, reduciendo las pérdidas por evaporación de agua de almacenamiento y del transporte.

Los fertilizantes químicos, abonos y cultivos de leguminosas también han sido claves para la intensificación agrícola. Sin embargo, también han dado lugar a la contaminación generalizada de nutrientes y la degradación de los lagos, ríos y océanos costeros. Además, la liberación de óxido nitroso procedentes de los campos fertilizados contribuye al cambio climático.

Nuestro análisis revela «puntos calientes» de la baja eficiencia del uso de nutrientes y grandes volúmenes de exceso de nutrientes. El exceso de nutrientes es especialmente grande en China, norte de la India, los EE.UU. y Europa Occidental. Políticas específicas y de gestión en estas regiones podría mejorar el equilibrio entre el rendimiento y el medio ambiente. Estas acciones incluyen la reducción del uso excesivo de fertilizantes, la mejora de la gestión del estiércol, y la captura de un exceso de nutrientes a través del reciclaje, la restauración de humedales y otras prácticas. En conjunto, estos resultados ilustran muchas oportunidades para mejorar la eficiencia del agua y de nutrientes de la agricultura sin reducir la producción de alimentos.

Aumentar la disposición de alimentos al cambiar la dieta y la reducción de residuos

Al tiempo que mejora los rendimientos de los cultivos y reducimos el impacto ambiental de la agricultura, es también importante recordar que más alimentos pueden estar disponibles  al cambiar nuestras preferencias agrícolas y alimenticias. En pocas palabras, podemos aumentar la disponibilidad de alimentos (en términos de calorías, proteínas y nutrientes esenciales) por el desplazamiento de la producción de cultivos destinados a la alimentación del ganado, los cultivos bioenergéticos y otras aplicaciones no alimentarias.

Incluso los pequeños cambios en la dieta (por ejemplo, el cambio de alimentación de carne de ganado bovino por el consumo de carne de aves de corral, carne de cerdo o carne de bovina alimentada con pasto) y la política de bioenergía (por ejemplo, no utilizar cultivos alimentarios como materia prima para biocombustibles) puede mejorar la disponibilidad de alimentos y reducir el impacto ambiental de la agricultura.

Un reciente estudio de la FAO sugiere que alrededor de un tercio de los alimentos no se consume; otros han sugerido que hasta el 50% de todos los alimentos producidos se pierde, y algunos productos perecederos tienen pérdidas post-cosecha de hasta el 100%.

Países en desarrollo pierden más del 40% de los alimentos después de la cosecha o durante el procesamiento, debido a condiciones de almacenamiento y transporte. Los países industrializados tienen menores pérdidas para el productor, pero a nivel de minoristas o  consumidores, más de 40% de los alimentos se desecha.

Buscando soluciones prácticas

Hoy en día, los seres humanos practican la agricultura más que nunca, con mayor intensidad de recursos y de impactos ambientales, al tiempo que distrae una fracción creciente de los cultivos a la alimentación animal, los biocombustibles y otros usos no alimentarios. Mientras tanto, casi mil millones de personas sufren hambre crónica.

Esto no debe continuar: las necesidades de las generaciones actuales y futuras demandan la necesidad de transformar la agricultura para enfrentar los desafíos paralelos de la seguridad alimentaria y la sostenibilidad del medio ambiente. Nuestro análisis demuestra que las cuatro estrategias básicas pueden, en principio, satisfacer las necesidades futuras de producción de alimentos y los problemas ambientales si se implementan simultáneamente.

Sin embargo, la implementación de estas tácticas de manera efectiva en todo el mundo supone numerosos problemas económicos y sociopolíticos que hay que superar. Por ejemplo, la reforma de las políticas globales de comercio, incluyendo la eliminación de los subsidios que distorsionan los precios y tarifas, será de vital importancia para el logro de estas estrategias.

En el desarrollo de mejores prácticas de uso de la tierra y la agricultura, se recomienda seguir las siguientes pautas:

– Las actividades agrícolas tienen mucho de costos y beneficios, pero los métodos para evaluar las ventajas y desventajas están aún poco desarrollados. Necesitamos mejores datos y herramientas de apoyo para mejorar la gestión de decisiones.

– La búsqueda de soluciones agrícolas deben permanecer neutral. Existen múltiples caminos para la mejora de la producción, seguridad alimentaria y el desempeño ambiental de la agricultura, y no debe ser limitado en un enfoque único a priori, ya sea la agricultura convencional, la modificación genética o la agricultura ecológica.

Los desafíos que enfrenta la agricultura hoy en día no se parecen a nada que hayamos experimentado antes, y necesitan métodos revolucionarios para la solución de la producción de alimentos y los problemas de sostenibilidad. En resumen, los nuevos sistemas agrícolas deben ofrecer un valor más humano, a aquellos que más lo necesitan, con el menor daño ambiental.

EsDeRaíz

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